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风口下的脑机接口技术:Facebook向马斯克宣战



早在2017年,Facebook就宣布展开一项脑机接口项目,目的是为了实现用户仅仅通过意念来打字,而不需要依赖于任何侵入式设备。

就在马斯克宣布其脑机接口公司Neuralink的新进展不到两周,Facebook提出挑战――该公司宣布脑机接口项目取得进展。

早在2017年,Facebook就宣布展开一项脑机接口项目,目的是为了实现用户仅仅通过意念来打字,而不需要依赖于任何侵入式设备。Facebook还称,公司的目标是实现仅用意念以每分钟100个单词的速度打字。这个速度是人在手机上打字速度的5倍。

脑电波实时“解码”语言

在过去两年中,Facebook与加州大学旧金山分校(UCSF)在内的多个大学进行合作,来研究如何在大脑中放置电极从而通过脑电波来实时“解码”人类语言。

根据UCSF的研究员Edward Chang等周二在《Nature Communication》杂志上发表的一篇研究报告,在三个癫痫志愿患者的实验中发现,使用人类大脑皮层活动实时解码问答对话已经成为可能。

Facebook还资助了UCSF一项长达一年的新研究项目,目的是试图使用大脑活动来帮助无法说话的患者交流。Facebook希望通过研究来揭示哪些大脑信号对于非侵入式的设备是最为关键的,但发明出这种设备可能还要好几年时间。

Facebook从事脑机接口项目的实验室Facebook Reality Labs研究主管Mark Chevillet表示:“我们认为这可能需要十年时间,这是一项长期的研究计划。”

脑机接口技术一直是科学努力突破的前沿技术,原理是建立人或动物大脑和外部机器设备之间的直接通路。这样大脑只要一发出信号,机器就能执行大脑传达的指令。

不过相比Neuralink所使用的侵入式的脑机接口技术,Facebook的这种非侵入式的解决方案的普及前景更广。Chevillet已经对大众层面的应用有了基本的设想――一副使用增强现实技术的眼镜,包括基于脑机接口的方法,从发送短信到调整歌曲音量,或者简单地执行类似于鼠标点击的操作。我们设想的案例肯定适合所有人。”他表示。

成本挑战限制商业应用

但脑机接口技术高昂的成本限制了它目前在商业层面的应用。尽管如此,这并不妨碍该技术成为投资风口。一位中国的神经科学家对第一财经记者表示:“这些高科技公司的技术还处于非常早期阶段,距离应用仍非常遥远。但很显然,脑机接口技术在经历了一段低谷期之后,现在又迎来了新一轮的投资潮。”

两年前,中国投资人陈天桥资助了加州理工学院的Richard Anderson教授。当时Anderson教授已经实现了在一位四肢瘫痪的病人大脑中植入芯片,是他能独立用自己意识控制一只机械手臂拿起杯子,喝到一口冰啤。不过,这项研究花费的代价高昂,在一位瘫痪病人身上的成本就是100万美元。陈天桥希望Anderson教授能够在此基础上,实现进一步的突破。

诞生于哈佛大学的创新实验室的初创公司BrainCo也在研发中国的脑机接口技术。就像Facebook那样,BrainCo正在探索“意念打字”的应用。BrainCo创始人韩璧丞对第一财经记者表示:“意念输入将成为人们思想的延伸,它能够让人更深刻地表达自己的思想。”

他还表示,脑机接口的直接延伸可以通过社交媒体来实现。他告诉第一财经记者:“想象一下,你可以直接用大脑发布推文,或者Snapchat自动根据你的情绪状态为照片加上滤镜效果,这将是多么有趣的事情。”而针对意念打字是否会侵害个人隐私方面,韩璧丞表示,对于这项新技术,人们对公开分享的内容有绝对的掌控权。

责编:宁佳彦